암모니아로부터 고순도 수소 대용량 생산
암모니아로부터 고순도 수소 대용량 생산
  • 송명규 기자
  • 승인 2020.08.06
  • 댓글 0
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KIST, 생산 동시 정제 고효율 수소추출기 개발
KIST 연구진이 개발한 암모니아 기반 분리막 반응 수소추출장치.
KIST 연구진이 개발한 암모니아 기반 분리막 반응 수소추출장치.

[투데이에너지 송명규 기자] 한국과학기술연구원(KIST, 원장 윤석진) 수소·연료전지연구단 조영석·윤창원 박사팀은 암모니아로부터 고순도의 수소를 추출하고 전력을 발생시키는 기술을 개발해 대용량의 수소를 장거리 운송할 수 있는 수소운반체로서의 암모니아 가능성을 확인했다고 밝혔다.

재생에너지 기반의 글로벌 청정에너지 공급망 확산이 전세계적인 이슈로 부상하고 있지만 재생전력을 전기의 형태로 장거리 이송하는 데는 많은 제약이 따른다. 이러한 이유로 잉여 재생전력을 수소의 형태로 변환하고 생산된 수소를 원하는 곳까지 운반하여 이를 활용하는 기술개발에 대한 수요가 크게 증가하고 있다.

반면 기체 형태의 수소는 단위 부피에 저장할 수 있는 양이 작아 한 번에 많은 양의 수소를 운송하기 어렵다. 최근 이를 극복하기 위한 전략으로 현재 사용 중인 화석연료의 이송 방법과 유사하게 액상 형태의 화합물을 수소운반체로 활용하는 방법이 제안되고 있다.

액상 암모니아는 액체수소보다 같은 부피로 1.5배 가량의 더 많은 양의 수소를 저장(부피대비 수소저장밀도 108kg-H₂/m³)할 수 있다. 생산과정에서 다량의 이산화탄소를 배출하는 기존 천연가스 수증기 개질 기반의 수소생산법과는 달리 암모니아는 분해 과정에서 수소와 질소만을 생성한다.

반면 암모니아가 가지는 많은 장점에도 불구하고 암모니아로부터 고순도의 수소를 생산하고 이를 연료전지와 연계해 전기를 생산하는 연구는 상대적으로 개발이 미흡했다.

박용하 KIST 박사(좌)와 조영석 KIST 박사가 수소추출장치를 통해 암모니아로부터 수소 생산과 동시에 정제하는 실험을 하고 있다.
박용하 KIST 박사(좌)와 조영석 KIST 박사가 수소추출장치를 통해 암모니아로부터 수소 생산과 동시에 정제하는 실험을 하고 있다.

KIST 연구진은 암모니아를 수소와 질소로 분해하는 촉매와 저렴하게 생산할 수 있는 분리막 소재를 개발했다. 개발한 촉매와 분리막 소재를 결합하여 암모니아로부터 수소를 생산하는 반응과 동시에 분리막으로 고순도의 수소를 분리해내는 추출기를 구현했다. 개발된 기술은 높은 순도의 수소를 연속적으로 생산할 수 있으며 별도의 수소 정제장치 없이 연료전지와 직접 연계해 소형 전력발생장치에도 적용이 가능하다.

연구진은 암모니아 분해 반응과 동시에 수소를 분리함으로서 분해 반응 온도를 550°C에서 450°C까지 현저히 낮춰 에너지 소비를 줄임과 동시에 수소 생산 속도를 기존 기술대비 2배 이상 높였다. 또한 자체 개발한 저가금속 기반의 분리막을 활용해 PSA (Pressure Swing Adsorption) 공정 등 값비싼 분리공정 없이도 99.99% 이상의 순도를 갖는 수소를 생산할 수 있었다.

현재 암모니아 운반선을 이용한 대륙 간 운반으로 암모니아에서 수소를 추출해 활용하는 저장, 운송 관련 인프라는 전세계적으로 상용화돼 사용되고 있다. 이번 연구진의 기술이 이러한 인프라에 활용된다면 수소경제 사회로 들어가는데 한걸음 더 나아갈 수 있을 것으로 예상된다. 

조영석 KIST 박사는 “이번 기술을 기반으로 이산화탄소 배출이 없는 컴팩트한 수소 파워팩을 개발해 드론택시, 무인비행기, 선박 등의 이동수단에 적용하는 후속연구를 계획하고 있다”고 말했다.

윤창원 KIST 수소·연료전지연구단장은 “이번 연구 성과는 순수 국내 연구진이 개발한 암모니아 기반 수소 추출·정제 원천기술로 가까운 미래에 암모니아를 활용한 국내 대용량 수소공급에 새로운 장을 열 수 있을 것으로 기대한다”고 밝혔다.

한편 이번 연구는 과학기술정보통신부(장관 최기영) 지원으로 KIST 주요사업, 한국에너지기술평가원 ‘신재생에너지 핵심기술개발사업’으로 수행됐으며 연구결과는 분리막분야 권위지인 ‘Journal of Membrane Science(JCR분야 상위 2.809%)’ 지난달 26일자로 온라인 게재됐다.


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