UNIST, 저렴하게 수소 얻을 촉매 개발
UNIST, 저렴하게 수소 얻을 촉매 개발
  • 홍수인 기자
  • 승인 2020.03.18
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백금 대체할 저렴·고효율···상용화 기대
연구에 참여한 마흐무드 UNIST 연구교수(좌부터), 백종범 UNIST 교수, 권도형 UNIST 연구원.
연구에 참여한 마흐무드 UNIST 연구교수(좌부터), 백종범 UNIST 교수, 권도형 UNIST 연구원.

[투데이에너지 홍수인 기자]기존의 백금 촉매를 이용했을 때 보다 값싸게 수소를 얻을 수 있게 됐다.

백종범 UNIST(총장 이용훈) 에너지 및 화학공학부 교수팀은 ‘루테늄(Ru)’과 ‘다중벽 탄소나노튜브(Multi-Walled Carbon NanoTube, 이하 MWCNT)’를 결합한 ‘물 분해용 수소 촉매, Ru@MWCNT’를 개발 했다. 특히 고효율 촉매 개발과 실제 성능까지 평가했다.

연구진은 이 촉매가 실제로 작동할 시스템을 간략하게 만들어 성능 평가도 진행했다. 그 결과 상용화된 백금 촉매(Pt/C)보다 여러면에서 우수한 것으로 나타났으며 간단한 합성법으로 대량생산에도 적합해 실용화될 것으로 기대된다.

백종범 교수는 “기존 촉매의 특성을 뛰어넘는 우수한 촉매를 개발했을 뿐만 아니라 상업화에 필요한 실제 전극의 평가 방법을 제시한 연구”라며 “다른 촉매도 상용화 관점에서 진단해볼 수 있을 것”이라고 말했다.

현재 수소 생산방식은 대부분 천연가스 등 화석 연료를 원료로 삼아 생산과정에서 오염물질이 배출된다. 이에 대안으로 물을 전기로 분해해 수소와 산소를 얻는 방법이 있지만 백금처럼 값비싼 촉매가 필요하다.
 
백종범 교수팀은 백금 촉매를 대체할 성능이 우수하고 저렴한 수소 촉매를 꾸준히 개발해왔다. 이번에 개발한 촉매는 기존에 발표한 금속 유기체 촉매보다 우수한 전기화학적 특성을 보였다. 과전압의 경우 기존에 발표된 촉매 중 가장 낮았으며 물의 산성·염기도에도 크게 영향을 받지 않았다.

이 촉매는 단일한 벽을 가진 탄소나노튜브(CNT)가 서로 중첩된 형태(MWCNT)에 작은 루테늄 입자가 고르게 분포된 구조다. 우수한 성능은 루테늄 입자가 작고 고르게 분포했기 때문인데 이를 위한 제조공정도 개발했다.

권도형 UNIST 에너지공학과 석·박사통합과정 연구원은 “루테늄과 탄소나노튜브를 결합하는 기존 방법에서는 열처리 중에 루테늄이 응집하면서 그 크기가 커지는 경향이 있었다”라며 “이런 응집 현상을 ‘루테늄 염(Ru salt)’과 ‘초산기(-COOH)’를 도입해 억제함으로써 루테늄 입자를 작고 고르게 분포시킬 수 있었다”고 설명했다.

백 교수팀은 새로운 촉매의 성능 평가를 위해 기존 과전압 측정 외에 ‘물 분해시스템’의 전극으로 만들어 평가하는 방법도 진행했다. 이 촉매를 전극으로 사용했을 때 수소 발생량을 실제로 측정해본 결과 같은 조건에서 상용화된 백금 촉매(Pt/C)보다 15.6% 많은 수소를 생산했다. 또한 촉매 효율을 나타내는 지표 중 하나인 패러데이 효율도 92.2%로 백금 촉매(85.9%)보다 높았다.

백종범 교수는 “수소 촉매 연구는 주로 촉매 자체의 평가에 집중돼 있어 실제 물 분해시스템에서 평가하기 위한 연구는 미흡했다”라며 “이번 연구는 촉매 자체의 우수성뿐 아니라 실제 적용했을 때 성능까지 짐작해볼 수 있다는 점에서 뜻깊다”고 말했다.

한편 이번 연구는 국제학술지 ‘네이처 커뮤니케이션즈(Nature Communications)’ 에 공개됐으며 교신저자로는 백종범 교수와 금속유기물 촉매를 함께 연구해 온 자비드 마흐무드(Javeed Mahmood) UNIST 연구교수가 참여했다.


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